各國爭著夏季升空 劍指火星生命跡象

摘自TIME

火星競賽非常熱鬧 各國都想先拔頭籌

前往火星的旅程相當孤單,通常只有一架飛船升空,然後在太空獨自航行足足7個月才能抵達這個火紅的星球。

但今年7月,多個國家卻都搶著發射飛船前往火星。這次的行程變得相當熱鬧。美國太空總署於7月30日發射「毅力號」(Perseverance),不過這次在旅程上不乏同伴。

阿聯酋已在7月19日首次加入這個火星升空派對,發射「希望號」(Amal)踏上征途,這次升空目的是環繞火星運行至少2年,研究火星的大氣層。

四天之後,中國亦不甘後人,發射「天問一號」。另外,俄羅斯和歐洲合作發射的ExoMars原本亦打算在今年夏季發射,但最後因為技術問題,被迫推遲至2022年。

兩個星球最近一刻 火星古時應有海洋

為何這麼多國家都對火星有興趣呢?又為何都要選擇這個7月?

這其實跟地球和火星的運行軌道有關。由於兩個星球軌道不同,彼此的距離無時無刻都在改變。當兩個星球位處太陽的兩邊,距離會最遠,相距約達4億公里。幸而每隔2年,兩個星球都會來到太陽的同一邊,距離縮短至5,632萬公里。今年夏天正是這個大好時機,可以用最短的7個月時間飛抵火星。

至於為何各國都對火星虎視眈眈,主要因為火星很可能曾經有生物存在,這對人類來說意義深遠。火星表面遺留很多被風化的河床,又有古代海床的特徵,顯示海水已消失了很長時間。

毅力號尋找生命證據 宏大計劃正式掀幕

美國的「毅力號」這次將登陸相信是遠古海洋的Jezero Crater,這是火星赤道北面一個地區,遍佈流出和流入的溝渠,顯示這處曾經是水流很急的海域。這次火星的行程,主要是想找到真正的生物化石,甚至是發現現存微生物的證據。

如果在火星發現生命存在,這將是革命性的突破。哪個國家最先發現生命證據,將會名留青史,無上光榮,正是這個原因,火星突然成了各國太空競賽的最新目標,最為熱鬧。

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