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太空總署十億任務 史上最近接觸太陽




摘自:《TIME》亞洲版2017年6月12日(P.5)
NASA hopes to make history with its latest mission - to the sun

從未有太空船落在太陽表面 ─ 即使其最冷區域也達到數千度。然而,美國太空總署計劃於明年9月發射探測器
接近太陽,將航行近9,000萬英里,最終飛到距離太陽380
英里以內。這是史上最接近太陽的一次任務,對
科學家以至所有人來說也是一個重要發展。
 
太陽熱力阻礙探索

Parker Solar Probe探測器預料將在明年11月前到達太陽外部大氣層日冕的軌道,將讓我們對地球以至所有
行星帶來全新的見解。最近地球的行星距離我們4光年,即24兆英里,目前無法到達那裡。相比之下,太陽
只是距離我們9,300萬英里,是可到達的範圍。但這並不代表能夠輕易到達那裡。
 
即使美國太空總署的探測器已完全飛過太陽系和冥王星,但太陽通常被視為一個禁區。設計一艘足以承受
太陽熱力的太空船十分困難。在1958年,芝加哥大學一位年輕物理學家Eugene Parker (新的探測器以他命名)
發表了一篇關於太陽風的論文:由太陽表面放射的高速帶電粒子流和磁力。自此發現後,現年89歲的Parker
一直為接近太陽而努力,終於研發出可行的技術。
 
88天環繞太陽一圈

探測器發射後,無人駕駛的Parker Solar Probe將進入初步的太陽軌道,然後進行7次金星定點飛行,利用
該星球的重力慢慢接近太陽。最終,探測器將會更接近太陽,並在短短88天內環繞太陽一圈 (相對地球的
365天短得多)。在最高速度下,該探測器可於一秒內由費城飛往華盛頓。
 
日冕的溫度可高達100萬度,探測器將限制在不超過2,500度的區域內航行,但這溫度依然是鉛熔點的4倍之多。
為承受沉重的熱力負荷,探測器將耗資15億美元來建造、發射和運作。但內置的一個4.5英寸碳複合隔熱罩,
將允許探攝影機和科學儀器套裝在舒適的室溫下運作。
 
任務助防備太陽風

這次任務將令科學家了解為何百萬度的日冕層在理應與太空接觸而冷卻下,卻比1萬度的太陽表面高溫100倍。
美國太空總署表示,探測器收集的數據也有利於洞悉整體的行星物理學。
 
但最重要的,可能是探測器或揭示太陽風和帶電粒子爆發的成因和性質,有助預防對通訊衛星和電力網絡等
帶來的影響。美國國家科學院的一項研究顯示,非常嚴重的太陽風單在美國可能導致2兆美元損失並令東部海岸
停電一年。因此,美國太空總署這項十多億美元的任務甚具議價能力。




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